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le phénomène congolais YANNICK NZOSA fait saliver l’Espagne et les scouts 1 an avant la Draft 2022

le phénomène congolais YANNICK NZOSA fait saliver l’Espagne et les scouts 1 an avant la Draft 2022

À l’âge de 14 ans, Yannick Nzosa s’est retrouvé seul à bord d’un avion, disant au revoir à sa famille en République démocratique du Congo et en route pour Rome, en Italie. En 2017, il se lançait dans un voyage qui ne se tenait pas qu’au basketball. Avec le poids de sa famille et de son pays sur ses épaules, Nzosa s’est dirigé vers le nord et vers la ville éternelle pour rejoindre Stella Azzurra, un club de basket-ball amateur dans la ligue de Serie B du pays.

« C’était vraiment difficile pour moi de quitter ma famille. Ma mère m’a encouragé à aller en Italie pour suivre mon chemin. Elle savait que ce serait difficile au début, seule sur un nouveau continent, mais elle m’a dit: Vous devez y aller et travailler dur! C’était difficile quand je suis arrivé en Italie, s’habituer au froid était compliqué, mais j’ai finalement réussi à y faire face », explique Nzosa, dans son Français natal, par l’intermédiaire d’un traducteur.

« Parfois, après une pratique difficile, j’avais le mal du pays. Je pensais à ma famille et j’avais besoin d’entendre leurs voix. J’ai eu la chance d’avoir de bonnes personnes qui s’occupaient de moi, qui m’aidaient.

« Quand il est parti pour l’Italie, il était très émotif. Il a pleuré quand je l’ai rejoint un jour après son arrivée, parce qu’il m’a dit que c’était quelque chose de grand pour lui de quitter son pays pour aller en Italie », ajoute Joe Lolonga, un mentor de retour au pays et maintenant son manager, qui communique également en Français par l’intermédiaire d’un traducteur. « C’est une grande opportunité pour lui d’aider sa famille et je lui ai dit: La façon dont vous pouvez nous rendre tous fiers est de bien jouer et de défendre la culture et la couleur du Congo en restant autodiscipliné, en travaillant dur, en restant concentré [et] en écoutant. »

Le football est le sport principal au Congo et Nzosa a grandi en jouant gardien de but. Alors qu’il devenait de plus en plus grand, des amis ont commencé à lui suggérer d’essayer le basket-ball. Mais il n’avait pas vraiment d’intérêt. Un jour, un ancien de son quartier à Kinshasa a proposé de le présenter à un homme qui dirige un programme local de basket-ball. Il a suggéré que Nzosa, 13 ans à l’époque, juste essayer. L’adolescent a finalement accepté. L’équipe de cerceaux était gérée par Lolonga dans le cadre de son organisation à but non lucratif appelée New Generation, qui dessert plus de 100 enfants.

« Dans mon quartier, tout le monde me disait à quel point il serait facile pour moi de jouer au basket. Vous êtes si grand, vous n’aurez qu’à passer sous le panier et marquer… Et ce tout premier mois, c’était une lutte. J’étais stressé parce que je ne savais pas comment jouer le jeu. J’étais sur le banc tout le temps, juste en train de regarder mes coéquipiers. J’ai essayé de faire des choses mais techniquement j’étais trop limité. J’étais frustré, vraiment frustré. Les gens m’avaient dit que le basket viendrait facilement pour moi et je me suis dit, je dois m’entraîner dur », dit Nzosa.

« Je voulais imiter ce que [Serge] Ibaka fait au Congo et aider mon peuple. Quand j’étais jeune, depuis que je suis grand, les gens m’appelaient Mutombo Dikembe. Si vous êtes grand au Congo, ils vous appellent Mutombo Dikembe », dit Nzosa en riant. « Ce n’est pas facile d’être grand dans mon quartier. Les gens se moquaient de moi. Mais ensuite, jouer au basket m’a fait me sentir bien dans ma peau, donc ça ne me dérangeait plus d’être grand. »

L’un des plus grands défis pour les enfants qui cherchent à poursuivre le jeu au Congo est l’accès aux tribunaux. Lolonga a commencé à mettre en œuvre une stratégie à long terme qui, il l’espère, permettra aux générations futures de s’entraîner – ou simplement de jouer – sur des courts de qualité partout au pays.

« Nous n’avons pas de terrain de basket intérieur dans [tout] le pays et la plupart des terrains de jeux extérieurs ne sont pas sûrs et réglementés. Leurs mises en page ne sont pas correctes. Je suis le vice-président de la fédération congolaise de basket-ball et nous voulons populariser le basket-ball dans tout le Congo », déclare Lolonga. « L’accent est mis principalement sur l’équipe nationale de basketball – nous devons gagner pour gagner des adeptes. Nous y arrivons lentement, et si tout se passe comme prévu, nous voulons développer une ligue professionnelle pour éviter à nos jeunes joueurs d’avoir à aller à l’étranger. De cette façon, nous serons en mesure d’obtenir plus de subventions sportives, d’attirer plus de parrainage pour construire des terrains de basket-ball dans tout le Congo. C’est la vision que nous avons à la fédération et nous nous engageons à faire croître notre sport.

Nzosa ajoute : « J’ai eu la chance de jouer pour l’équipe de Joe; nous avons un tribunal où nous pouvons exercer. Mais jouer au basket au Congo est difficile. Il y a beaucoup de terrains de football et il est facile de jouer au football. Le basket,c’est une autre histoire. Vous ne pouvez pas vraiment pratiquer et jouer à des jeux de ramassage. Il est difficile de trouver des chaussures de basket- ball, alors nous avons dû nous entraîner dans nos chaussures de tous les jours. C’était une lutte pour trouver un terrain de jeu.

Après quelques années en Italie, Nzosa a déménagé en Espagne pour avoir l’occasion de jouer dans la meilleure ligue de cerceaux d’Europe, la Liga ACB, rejoignant Unicaja Málaga. Nzosa a fait ses débuts avec l’équipe senior en septembre 2020 à l’âge de 16 ans. Après avoir obtenu quelques minutes pendant la présaison sem situs judi slot online terpercaya, l’attaquant de 6-10 n’a pas vu le terrain avant son troisième match de la saison régulière.

Il n’a pas fallu longtemps avant qu’il n’égale ou n’établit de nouveaux records, cependant. À ses débuts, il a terminé avec 10 points après avoir fait un 5-5 parfait du sol, pour aller de pair avec trois rebonds et quelques contres. Il a rejoint Ricky Rubio et Luka Doncic comme les seuls joueurs de 16 ans de l’histoire du championnat espagnol à marquer au moins 10 points dans un match. Quelques semaines plus tard, il est devenu le plus jeune joueur de l’histoire de la prestigieuse ligue à terminer avec au moins 4 contres dans un match, dépassant le précédent record de Kristaps Porzingis.

« Pour être honnête, je n’ai jamais vraiment pensé à battre ces records quand j’ai commencé à jouer cette saison. Je ne pensais même pas que j’étais assez bon pour jouer. Quand je vois les noms sur cette liste, ça me donne envie de travailler plus fort parce que c’est un honneur d’être mentionné aux côtés de ces grands joueurs qui sont bien meilleurs que moi », dit Nzosa. « Je n’aime pas vraiment quand les gens essaient de me comparer à ces gars-là. La seule chose que je sais, c’est que je travaille de la bonne façon et que je dois continuer à travailler pour arriver là où ils sont – ce rêve de jouer en NBA.

Deux mois plus tard, ce qui ressemblait autrefois au plus fou des rêves lorsqu’il est monté à bord de ce vol pour l’Italie a commencé à ressembler à un objectif très réalisable. ESPN a abandonné sa première draft fictive pour la draft 2022 de la NBA fin décembre. Et là, classé au n°5, il y avait Yannick Nzosa. ESPN a mis à jour sa liste en avril de cette année et cette fois Yannick avait progressé d’une place au no 4. Bien sûr, ce ne sont que des opinions en constante évolution. Il y a encore un long chemin à parcourir d’ici là. Néanmoins, c’était une forte validation que tous les sacrifices, les délocalisations et les innombrables heures étaient effectivement payants. Sauf que si vous interrogez Nzosa à ce sujet, il vous dirait que c’est un sujet sur lequel il n’est pas investi pour dépenser trop d’énergie en ce moment.

« Pour vous dire la vérité, je n’y prête pas vraiment attention. C’est génial mais je ne suis pas vraiment concentré là-dessus. Ce ne sont que des prédictions. Pour moi, non seulement je veux aller en NBA, mais je veux jouer dans la Ligue pendant longtemps », dit-il. « Je veux travailler autant que possible pour que quand je vais en NBA, je puisse vraiment montrer ce que je peux faire. Beaucoup d’amis continuent de mentionner ces ébauches fictives, et ils me disent: Ne m’oubliez pas quand vous êtes dans la Ligue. Je n’aime pas en parler; le but est d’être prêt quand mon nom est appelé.

Quitter la maison à un si jeune âge a exposé Nzosa à tant de cultures et de langues. Âgé de seulement 17 ans, il parle déjà cinq langues différentes. Et il apprend l’anglais, donc ce sera forcément six très bientôt. Il a étudié Français chez lui, car il est considéré comme la langue officielle en RDC, mais a également grandi en parlant le lingala, la langue maternelle bantoue. Ses parents lui ont également parlé en portugais en grandissant et donc il le comprend, bien qu’il dise qu’il est devenu rouillé à le parler depuis un certain temps. Ensuite, il y a l’italien et l’espagnol, qu’il a appris au cours des 3 dernières années tout en lançant sa carrière professionnelle en Europe. Non seulement il a autant d’avantages que n’importe qui dans cette classe 2022, mais vous ne trouverez pas non plus de perspective avec autant de CV bien équilibré loin du tribunal.

Certains joueurs internationaux de la NBA ont commencé à prendre connaissance de Nzosa. Pau Gasol l’a appelé un jour et ils ont fini par passer beaucoup de temps au téléphone. Le double champion NBA a offert quelques conseils et répondu aux questions de Yannick, qui était impatient d’en savoir plus sur lui et son parcours. L’attaquant des Clippers Serge Ibaka, originaire du Congo lui-même, a envoyé des messages d’encouragement par l’intermédiaire de Carlos Suarez, coéquipier et capitaine de Nzosa à Malaga – Ibaka et Suarez étaient coéquipiers quand Ibaka a joué quelques matchs pour le Real Madrid pendant le lock-out de la NBA en 2011.

Nzosa redonnait déjà aux enfants du même programme dont il faisait partie. Lolonga souligne que Yannick a envoyé l’équipement de basket-ball qu’il a obtenu en Italie et en Espagne à la maison aux enfants du programme New Generation – en envoyant des baskets, des tee-shirts et des shorts de basket-ball. Il est déjà un modèle au Congo pour ceux qui examinent de près son ascension tout en cherchant à suivre un jour ses traces.

« Ibaka est la référence pour moi. Il est congolais [et] au Congo, il aide les gens. Il est un exemple à suivre. Je vois un peu de moi-même en lui, dans la façon dont il joue en défense [et] dans la façon dont il excelle en tant que finisseur de pick and roll », dit Nzosa. « [Je suis] un joueur qui est rapide et qui donne à 100 pour cent. Je suis bon sur les jeux pick and roll. Je peux défendre le 1, le 2 et le 3. Physiquement, je ne suis pas si géniale , j’ai vraiment besoin de construire mon corps, de devenir plus forte. Je joue avec beaucoup d’énergie [cependant]. Je laisse tout sur le court.

(Photos via Getty.)

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Eric Abi

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